Реликтовые пингвины

Окаменевшие кости, найденные на атлантическом побережье в аргентинской части южного архипелага Огненная Земля (Tierra del Fuego, Punta Torcida), по всей видимости, принадлежат самому раннему из всех известных видов южноамериканского пингвина, который оказался на 20 миллионов лет древнее, чем ученые изначально предполагали. Новая находка удваивает прежний максимальный возраст ископаемых пингвинов в Южной Америке и заставляет пересматривать историю эволюции этого отряда птиц.


Согласно заключению, сделанному доктором Джулией Кларк (Julia A. Clarke), доцентом морских, земных и атмосферных наук Университета штата Северная Каролина (North Carolina State University), и ее коллегами из Аргентины, найденный экземпляр содержит части тазобедренного сустава (почти полностью сохранилось правое бедро, фрагмент левого бедра и другие кости) и нижних конечностей, он имеет серьезные анатомические отличия от известных разновидностей пингвинов и датируется эпохой эоцена (приблизительно 40 миллионов лет назад), которую иногда называют "эпохой ранних млекопитающих". Другие ископаемые останки других видов наиболее древних пингвинов также датируются 45 млн лет. Статья опубликована в декабре в журнале Novitates американского Музея естествознания (American Museum of Natural History - AMNH).

"Этот представитель древнейшей ветви пингвиньего племени, должно быть, попал в Южную Америку во время сравнительно теплого периода в земной истории, который предшествовал периоду глобального похолодания, обрушившегося на планету в середине эоцена. Все остальные окаменелости пингвинов относятся к гораздо более поздней "ледниковой" стадии, начавшейся после того, как образовался антарктический ледовый панцирь, доживший до наших дней", - заявила Кларк.

Благодаря находке может появиться принципиально новый взгляд на историю пингвинов и их доисторических миграций. Ведь несмотря на то, что у подавляющего большинства людей пингвины ассоциируются с холодными полярными регионами, есть виды этих птиц, живущие около экватора - на Галапагосских островах. Пингвины также широко распространены на востоке Тихого океана, где они гнездятся в районе перуанского побережья и на южном побережье Австралии и Новой Зеландии, но все это, что характерно, находится в южном полушарии. И самые древние пингвины, возможно, появились в условиях более теплого климата, а затем со временем приспособились к существованию в условиях вечного льда. Далекие предки пингвинов умели летать, их происхождение теряется где-то в глубинах мелового периода мезозойской эры (около 100 миллионов лет назад).

Из ныне живущих птиц к отряду пингвинов наиболее близок отряд трубконосых, хотя это и может показаться невероятным, если сравнить внешний облик этих птиц - альбатросов и буревестников с совсем не умеющими летать пингвинами. Но и те, и другие в совершенстве освоили водную среду. Можно предположить, что пингвины и трубконосые произошли от общих летающих предков или пингвины произошли от древних трубконосых птиц.

Огненная Земля - это самая южная часть южноамериканского континента, а название "земля огней" дано открывшим архипелаг в 1520 году известным мореплавателем Магелланом из-за обилия разожженных индейцами костров (то ли на суше, то ли на лодках, - источники по этому вопросу расходятся). Группа аргентинского геолога Эдуардо Оливеро (Eduardo B. Olivero) обнаружила южноамериканскую окаменелость в 1999 году и обратилась к Кларк с просьбой помочь с идентификацией находки.