Из древности до наших дней

Ящерицы и черепахи, змеи и крокодилы, а также давно вымершие, но очень популярные динозавры – все эти своеобразные и замечательные существа представляют собой один класс животных, который называется пресмыкающиеся, или рептилии.


Около 320 миллионов лет назад, когда появились первые пресмыкающиеся, на суше господствовали насекомые и другие беспозвоночные животные. Высокий уровень организации рептилий позволял им без труда подавлять беспозвоночных конкурентов, а корма на Земле было в изобилии. Началось бурное развитие и расцвет класса пресмыкающихся. Даже те немногие окаменелости, которые находят учёные, свидетельствуют, какого потрясающего масштаба достигало их господство на Земле. Оно длилось 200 миллионов лет, и в этот период пресмыкающиеся не только освоили ресурсы суши, но и смогли, используя преимущества своей высокой организации, вернуться в воду и существенно потеснить безраздельно царствующих там рыб. Рептилии поднялись и в воздух, где до них летали только насекомые.


Хотя пора расцвета этих животных давно прошла, ныне живущие рептилии (их сейчас 7000 видов) остаются одной из наиболее ярких и интересных групп животных на планете. Среди них много наземных, но есть обитатели почв и пещер, морей и океанов. Есть виды, постоянно живущие на деревьях и даже способные к полету. В некоторых пустынях и тропических лесах пресмыкающиеся являются самой многочисленной и разнообразной группой животных. Их нет только там, где царит постоянный холод – в Арктике, Антарктике и на вершинах гор.


Пожалуй, ни к одной другой группе животных люди не относятся столь противоречиво, чем к пресмыкающимся. С ними связано много легенд и предрассудков. Их любят и одновременно ненавидят; им поклоняются, их безжалостно уничтожают; они вызывают и мистический ужас, и жгучее любопытство. Но никого не оставляют равнодушными.